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Le prototype d’avion solaire dévoilé

Après plusieurs années de travail, l’équipe rassemblée derrière Bertrand Piccard et André Borschberg, les deux pères du projet Solar Impulse, a levé le rideau vendredi 26 juin sur l’avion HB-SIA. Le premier prototype d’avion solaire conçu pour voler sans une goutte de carburant a été présenté à la presse sur la base aérienne de Dübendorf, en Suisse.

D’une envergure de 63,40 mètres, comparable à celle d’un Airbus de ligne, l’avion mesure 22 mètres de long pour seulement 1.600 kilogrammes. Ses grandes et fines ailes sont équipées de 12.000 cellules photovoltaïques souples, capables de suivre les déformations de l’avion, et recouvertes d’un film plastique protecteur.
Le budget du projet s’élève à 70 millions d’euros, a précisé Bertrand Piccard.
Des matériaux composites ont été adoptés pour alléger au maximum l’avion. Le cockpit par exemple ne pèse que 10 kilos. L’un des défis est de réussir à stocker suffisamment d’énergie pour tenir 16 heures de vol sans lumière, sachant que l’avion solaire doit effectuer un tour du monde non-stop, volant de jour comme de nuit.
Bertrand Piccard espère traverser l’Atlantique en 2012. D’ici là, les deux pilotes, Piccard et Borschberg, vont se livrer à une série d’essais avec le HB-SIA, afin de prendre progressivement de l’altitude avec le prototype. A l’issue de cette phase de tests, un autre prototype, un peu plus grand, devrait être construit. Le premier vol de nuit est programmé pour l’année prochaine.
La vitesse de croisière de Solar Impulse étant de 70 km/h, le tour du monde sera en réalité coupé en cinq étapes afin que les pilotes puissent se relayer au bout de 5 jours. L’objectif de Piccard est de stimuler la recherche pour de nouvelles technologies de transport non polluantes : « Si un avion est capable de voler jour et nuit sans carburant, avec la seule énergie solaire, que personne ne vienne me dire qu’il n’est pas possible de faire la même chose pour des véhicules à moteur, des systèmes de climatisation ou des ordinateurs », a déclaré le médecin-aéronaute-pilote suisse.

Pour plus d’informations allez sur Nouvel Obs.com et Solar Impulse.com

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